My encounter with Brigitte Péry-Eveno, former director of the Péry & Fils workshop

Introduction and Interview by Olivier Bachet | The original interview in French can be found below.

If the great names of French Jewelry — Cartier, Boucheron, Van Cleef, Chaumet, etc. — are known by all, but very few know that behind these famous names are others without whom the creation and manufacture would be very poor. These names, unknown even amongst professionals, dealers, and retailers, are those of the workshops that, since the XIXth century, have elevated the international reputation of Parisian jewelry. From this large cohort, a few names emerge. However, it is not clear why they are identified when others, of equal importance and value, are not. This is the case of the workshop Péry et Fils. It is one of those whose hallmark is known and immediately recognizable. His long and fruitful collaboration with the House of Van Cleef & Arpels is obviously not unrelated to this. 

Like other antique jewelry dealers, I knew the Péry et Fils hallmark without knowing that the hazards of life would put me on the road to the last director and owner of the workshop, Brigitte Péry-Eveno, heiress of almost a century and a half of history. During our first very brief encounter, I took the opportunity to ask her if she would agree to tell me the great, but also small, story of Péry et Fils. She kindly accepted and we met again a few days later in my Parisian offices for an informal interview that could have lasted for hours as the personage and the story are so fascinating. Here are a few extracts:

My name is Brigitte Péry-Eveno, and I represent the 4th generation of directors of the Péry et Fils workshop, which bears its name wrongly because, as you can see, I am a woman. I don’t think it was planned for a woman to become the director of the workshop, but in 1975, during a family dinner, my mother suggested to my father, Bernard Péry, that he take me on to the workshop he was running. That is how I got my start: as a secretary. So, it was exactly a century after the creation of the workshop, which dates back to 1875, a date which, incidentally, I have long ignored. I knew it was at the end of the XIXth century but no more. And then, one day, the safe opening system broke down. I never opened this safe, but since the workshop manager was away, I had to manage on my own, and then it clicked! The combination of the safe was “1875”, and suddenly, I remembered the words of my father who told me that the numbers in the combination of the safe corresponded to the year of birth of Péry et Fils. So, it all started that year. Before that, my great-grandfather, Lucien Péry, was a glove-maker. He used to travel all over France to sell his gloves, and he then started making small pieces of jewelry, which were mostly small gold chains that he sold to all the retailers. 

But things really started to get serious in the 1920s. At that time, the workshop was located at 7 Boulevard Saint-Denis, Paris 3ème. I remember that when I arrived, on the facade of the building in large advertising were the letters “Fabricant-Joaillier” were written, which is unthinkable today, for security reasons. 

The workshop Péry et Fils is especially known for its proximity to Van Cleef & Arpels. When did it all start?

Yes, you are right. Stanislas de Quercize, the boss of Van Cleef, even told me one day that such loyalty between a manufacturer and a retailer was unique in the world. In reality, the true great friendship between Péry and VCA begins between 1930 and 1940 and is strengthened after the Second World War. During the war, my grandfather, Albert, who had been running the workshop since 1923, was taken prisoner, and his son, Bernard, was only 12 years old. As a result, the Péry workshop was forced to close for 5 years, but his wife, Madeleine, and my great grandmother, Sidonie, decided to bury all the gold stock of Péry as well as the orders of customers, including those of Van Cleef, under an apple tree in his garden in the suburbs of Paris. At the Liberation, the stock of gold, stones, and the pieces intended for VCA were returned to him. I think that the Arpels brothers were very touched by the gesture and from this, an extraordinary friendship was born between Claude, Jacques, and Pierre Arpels and my grandfather, and thereafter, my father. They made a promise to put Maison Péry ahead of all other suppliers.

Claude Arpels, returning from New York where he oversaw the branch, faithful to this promise, received my grandfather and father first before all other suppliers. They presented them with drawings so that orders could be placed.

Does that mean that the jewelry was designed by Péry?

Yes, this was the case until 2000. We then had 5 designers.

But then did an iconic piece like the disheveled little lion, for example, come out of the imagination of a designer from Péry?

Absolutely! The creation of this little lion is something incredible and caused us a lot of trouble at the time because Pierre and Jacques Arpels were never happy with what we were proposing to them. So, between the first draft and the final version, there were perhaps 15 drawings made. And I can tell you that we were wondering, but in the end they were right.  That is what excellence is all about, because, considering the success of this jewel, we can really say that they did well to make us start over again so many times. The creation of the “boutique VCA” was a nice story. It is the fruit of the collaboration between my grandfather Albert Péry and Pierre Arpels to offer affordable jewelry to customers. VCA was very criticized because everyone thought that it was not on the level of a big jewelry house. Even Jacques Arpels did not believe in it. And yet, they were so successful that they were copied everywhere.

It is also from your home that comes another emblematic jewel of high jewelry, the zip necklace.

Yes, it is also a very nice story of collaboration between our two houses.

The story begins in 1938-39, just before the war. The zipper was everywhere. It started in the United States where zippers appeared on the uniforms of GI’s and nurses. They arrived in France, thanks to Mr. Hermès, who brought this technique back and adapted it on suits with the slogan, “closes everything and opens everything”. At the same time, Elsa Schiaparelli created a large dress with trompe-l’oeil zippers. In short, it was really in the air of the time. One day, Louis Grin, a designer at Péry, brought the drawing of the “zip” necklace to my grandfather. At that time, he used to receive customers and suppliers at the Tour d’Argent (a famous restaurant on the Quai de la Tournelle, in Paris) because the owner of the restaurant was one of his best friends. There were the Arpels brothers; my grandfather, of course; and Marcel Rubel, the diamond dealer who completed the gang, so to speak. And one day, at the Tour d’Argent, my grandfather presented them with this drawing of a zip necklace. Today, tradition has it that the Duchess of Windsor conceived the idea. In fact, it is likely that it was the Arpels brothers who told the Duchess of Windsor about it, and she said, “I want one!”. The story is ironic because she did not actually buy or wear one. Due to the war and the cessation of all activity, the first necklace was only made and delivered in 1951. It was immediately very successful so 48 were made in 6 years. It was always the same one in yellow gold with scattered diamonds. There are two clasps to form a bracelet. The pompom has to be made in a very methodical way because it must be neither too heavy nor too light to stay in the right place. And contrary to popular belief, no necklace is made out of platinum, apart from the settings. In white gold, yes, but not in platinum, because this metal is too soft and the closure would wear out too quickly. This “zip” necklace was an incredible success. Thanks to Nicolas Bos, who had the idea to update it for the 100 years of VCA, we made more than fifty between 1996 and 2012. I know only one best seller in high jewelry, all brands combined: it is the “zip” necklace from VCA.

Despite its privileged position with Van Cleef & Arpels, did Péry work with the other big houses on Place Vendôme and Rue de la Paix?

Yes, practically with everyone: Boucheron, Chaumet, Mauboussin, Fred, Bulgari, Tiffany, Harry Winston, Lacloche, Sterlé, Graff and Cartier. But all the big houses had their favorite workshops, and even though we worked for everyone, there was a kind of affiliation as 60-70% of our orders were for VCA. For my part, I also have had very good encounters with Mikimoto, the London Ritz, Fabergé and Christian Dior, with whom I have worked very closely.

Renée Puissant, the daughter of Alfred Van Cleef and co-founder of the company Van Cleef & Arpels

But beyond the friendship that united the Péry and Arpels, your workshop was, I imagine, also chosen for the quality of its products.

Yes, of course. It is obvious because the motto of the Péry company was “no concession with quality”. That is why today all the pieces that pass in the auctions are sold more expensive when announced. That is the Péry hallmark, and I’m very proud of it. The retailers are not mistaken. You cannot lie to them about quality. But going back to the pre-war years, friendship really played a big role in the relationship between the workshops and the retailers. For example, my great-grandfather, Lucien, and my grandfather, Albert, were also very close to Renée Puissant (daughter of Alfred Van Cleef, co-founder with Salomon Arpels of the company Van Cleef & Arpels). She also called my grandfather “my little florist” because every week he delivered her flowery jewelry such as “passe partout” necklaces or “Hawaii” brooches. You know that in the world of high jewelry, there were three important women: Suzanne Belperron, Jeanne Toussaint for Cartier and Renée Puissant for VCA. 

Here is another anecdote that explains the friendship between Péry and Arpels. My grandfather used to buy his suits at the Belle Jardinière (a very famous Parisian department store at the time, next to the Samaritaine (ndla)). The costume salesman who was called Monsieur Salière (?) also had the Arpels brothers as customers. He was such a good salesman that the Arpels brothers asked him to come and work for them at Place Vendôme, and since he was a friend of my grandfather’s, they put all their trust in him. With “friendship”, here is the other word that was fundamental in our business: “trust”. I never signed an order form, and all the orders I placed were “without delay, without price”.

Were your father and grandfather jewellers-workers or simply administrators?

No, they were like me after them, CEO-sweepers (laughs), that is, they were never “at the peg”. 

The peg?

Yes, that means they never made it themselves. It is called “the peg” because it’s the little piece of wood that the workers work on and that is pegged to the workbench. When the workers change houses, they take this piece of wood with them, shaped to their actions. To do this, they just have to take it off. 

How many workers did the workshop have at the height of its activity?

There were more than 50: 15 people in the offices and then the workers. We always did everything in-house except the cutting of the precious stones. We even had lapidaries to cut the hardstones. We also did lost wax casting. We were really very complete, which reassured the customers, because the pieces always stayed with us and didn’t go from one workshop to another, which avoided risks.

The Péry & Fils maker’s mark has a square symbol. The presence of this square is a tribute to Lucien Péry’s first associate, Monsieur Carré, who died prematurely.

Did you also make objects?

Some, yes. We made a very beautiful clock for Mauboussin, with two bears throwing a ball at each other. We also made swords for the academicians of Maréchal Juin and the couturier Pierre Cardin. And then a whole bunch of small office objects like paperweights, but that was not our specialty.

Do you think that jewelry arouses as much passion as it used to?

Yes of course and fortunately. Jewelry always makes you dream.

To dream of those who wear them, what a pleasure and what a chance to be able to do so. And to dream of those who always make them with real passion. In the past, we were lucky enough to be able to admire the stars who wore the jewels on many occasions. It was unthinkable to see them without jewelry and they inspired other women. Today, it is more difficult. There are 200 new billionaires a year that we do not know and of which there are not even pictures. We do not know how they wear them, or where, or on what occasion. It is such a pity and frustrating. But fortunately, the desire to wear jewelry still exists. The purpose of a jewel is to be seen, to be worn with a beautiful dress for example. But today outside the red carpet of the Cannes Film Festival, I must say that we see too little of it. And that is a pity.

The quality of the French workers and the high jewelry creations is fantastic. And in this field, Paris is still the stronghold, because still here in France are the best designers and the best workshops.

However, we must be honest, the crises of 1991, and especially 2008, have left their mark. At the time, I felt I was going to say like a change of civilization. All the great jewelers are no longer family businesses — they all belong to large groups with all the advantages and disadvantages. I have the feeling that I lived in a kind of golden age when, for example, I dealt directly with Paolo Bulgari with whom we were very close and for whom we made sumptuous pieces. Or when I had an appointment with Mr. Laurence Graff, Mr. Jacques Arpels or Mr. Alain Boucheron, it was them and me, nobody else. The exchanges were direct, frank, and clear, sometimes difficult, but always constructive. Today, the manufacturer-retailer relationship is totally different. In my day there was much less red tape, and the relationship was much more direct and easy in my opinion. But you must live with the times.

It took me a long time to resolve to sell my workshop, but for personal reasons, especially as my 3 daughters did not want to take over the company. A solution had to be found. And I found the best solution: selling to VCA because our two names, “Péry and Van Cleef & Arpels”, are inseparable.

It is our DNA, our stories are linked forever. Together, we have done wonders. And during all these years, I have always heard, “But Péry is VCA,” with a bit of jealousy from my colleagues, I must admit.

NO, Péry is not VCA, but YES Péry is VCA.

In 2012, I sold the workshop to Van Cleef & Arpels. When I say the workshop, I also mean the archives, the old tools, the 3500 plasters, the 65.000 drawings and all my “precious staff”. This is probably what I am most proud of. Knowing that the people who worked at Péry with me are now at work in the Van Cleef workshop. And among them, there is even my nephew Pierre Péry who represents the 5th generation of the Péry family. 

I have also passed on my passion as a “workshop woman” during my lectures at the Ecole des Arts Joailliers for 5 years.

Today, I have only one regret: that of no longer being in the midst of these people with golden fingers among whom I worked with passion for forty years.

Ma rencontre avec Brigitte Péry-Eveno, ancienne directrice de l’atelier Péry & Fils

Par Olivier Bachet

Si les grands noms de la Joaillerie Française, Cartier, Boucheron, Van Cleef, Chaumet etc.  sont connus par tous, bien peu savent que derrière ces grands noms s’en cachent d’autres sans lesquels  la création et la fabrication seraient bien pauvres. Ces noms-là, que bien peu connaissent, y compris parmi les professionnels, marchands et revendeurs, ce sont ceux des ateliers de fabrication qui, depuis le XIXe siècle font la renommée internationale de la bijouterie-joaillerie parisienne. De cette grande cohorte, quelques noms émergent toutefois sans que l’on sache bien pourquoi ils sont identifiés quand d’autres, d’importance et de valeur égale, ne le sont pas.  C’est le cas de l’atelier Péry et Fils. Il fait partie de ceux dont le poinçon est connu et immédiatement reconnaissable. Sa longue et fructueuse collaboration avec la Maison Van Cleef et Arpels n’est évidemment pas étrangère à cela.

Comme les autres marchands de bijoux anciens, je connaissais donc le poinçon de Péry et Fils sans savoir que les hasards de la vie me mettraient sur la route de la dernière directrice et propriétaire de l’atelier, Brigitte Péry-Eveno, héritière de presque un siècle et demi d’histoire. Lors de notre première rencontre très brève, j’ai profité de l’occasion pour lui demander si elle accepterait de me raconter la grande mais aussi la petite histoire de Péry et Fils. Elle a gentiment accepté et nous nous sommes retrouvés quelques jours plus tard dans mes bureaux parisiens pour un entretien à bâtons rompus qui aurait pu durer des heures tant le personnage et l’histoire sont passionnants. En voici quelques extraits.

Je m’appelle Brigitte Péry-Eveno et représente la 4e génération de directeurs de l’atelier Péry et Fils qui porte bien mal son nom car, comme vous pouvez le constater, je suis une femme.  Je crois qu’il n’était pas prévu qu’une femme devienne directrice de l’atelier mais, en 1975, lors d’un dîner familial, ma mère a suggéré à mon père, Bernard Péry, de me prendre à l’atelier qu’il dirigeait. C’est comme cela que  j’ai fait mes débuts comme secrétaire. C’était donc très exactement un siècle après la création de l’atelier qui date de 1875, date que, entre parenthèses, j’ai d’ailleurs longtemps ignorée. Je savais que c’était à la fin du XIXe siècle mais pas plus et puis, un jour, le système d’ouverture du coffre-fort est tombé en panne. Ce coffre, je ne l’ouvrais jamais mais comme le chef d’atelier était absent il a bien fallu que je me débrouille seule et là, ça a fait « tilt » !  La combinaison du coffre était « 1875 » et me sont soudainement revenues en mémoire les paroles de mon père m’ayant dit que les chiffres de la combinaison du coffre correspondaient à l’année de naissance de Péry et Fils. Tout a donc commencé cette année-là. Auparavant mon arrière-grand-père, Lucien Péry, était gantier. Il voyageait dans la France entière pour vendre ses gants mais les femmes se sont mises à moins porter de gants au début des années 1900 ; il a donc eu l’idée de commencer à fabriquer des petits bijoux, qui étaient pour la plupart des petites chaines en or très travaillées qu’il vendait à tous les détaillants.  

Mais les choses sérieuses commencent véritablement dans les années 1920 où l’atelier s’agrandit beaucoup. A cette époque l’atelier est installé au 7  Boulevard Saint-Denis, Paris 3ème. Je me souviens que quand je suis arrivée, il y avait écrit sur la façade de l’immeuble en grosses lettres publicitaires « Fabricant-Joaillier », ce qui est impensable aujourd’hui, pour des raisons de sécurité.

L’atelier Péry et fils est surtout connu pour sa proximité avec Van Cleef & Arpels. Quand tout cela a-t-il commencé ?

Oui vous avez raison, Stanislas de Quercize, patron de Van Cleef,  m’a même dit un jour qu’une fidélité pareille entre un fabriquant et un détaillant était unique au monde. En réalité la vraie grande amitié entre Péry et VCA, commence entre I930 et 1940 et se renforce  au lendemain de la Seconde Guerre Mondiale. Durant la guerre mon grand-père Albert qui dirigeait l’atelier depuis 1923, est fait prisonnier, dès le début de la guerre, son fils Bernard n’ayant que 12 ans l’atelier Péry a été obligé de fermer pendant 5 ans, son épouse Madeleine et mon arrière grand-mère Sidonie, décide alors d’enterrer tout le stock d’or de Péry mais aussi les commandes des clients dont celles de Van Cleef, sous un pommier dans son jardin de la banlieue parisienne. A la Libération, tout le stock d’or et de pierres et les pièces destinées à VCA, lui sont rendus. Je pense que les frères Arpels ont été très touchés par le geste et de là est née une amitié extraordinaire entre Claude, Jacques et Pierre Arpels et mon grand-père puis mon père. Ils ont fait la promesse de faire passer la Maison Péry en premier devant tous les autres fournisseurs.

Claude Arpels revenant de New York où il était en charge de la succursale, fidèle à cette promesse, recevait mon grand-père et mon père en premier avant tous les autres fournisseurs. Ils leur présentaient des dessins pour que des commandes soient passées.

Cela veut-il dire que les bijoux étaient dessinés par  Péry ?

Oui, cela a été le cas jusqu‘en 2000. Nous avions alors 5 dessinateurs.

Mais alors une pièce emblématique comme le petit lion ébouriffé, par exemple, est sorti de l’imagination d’un dessinateur de chez Péry ?

Absolument ! La création de ce petit lion est quelque chose d’incroyable et nous a causé bien des soucis à l’époque car Pierre Arpels était très très exigeant. Donc, entre la première mouture et la version finale il y a eu peut-être 15 dessins de réalisés. Et je peux vous dire que nous pestions mais finalement c’est lui qui avait raison. C’est ça « l’excellence » car, compte tenu du succès rencontré par ce bijou, on peut vraiment dire qu’ils ont bien fait de nous faire recommencer tant de fois.

La Création de la « boutique VCA » a été une jolie histoire. Elle est le fruit de la collaboration entre mon grand Père Albert Péry et Pierre Arpels dans le but d’offrir à la clientèle des bijoux abordables. VCA a été très critiqué car tout le monde estimait que ce n’était pas du niveau d’une grande maison de joaillerie. Même Jacques Arpels n’y croyait pas. Et pourtant, ils ont rencontré un tel succès qu’ils ont ensuite été partout copiés.

C’est aussi de chez vous que vient un autre bijou emblématique de la haute joaillerie, le collier « zip ».

Oui, c’est également une très jolie histoire de collaboration entre nos deux maisons.

L’histoire commence en 1938-39, juste avant la guerre, la fermeture éclair était dans l’air du temps. Cela a commencé aux États-Unis où sur les uniformes des GI’s et des infirmières sont apparues des fermetures éclair. En France, elles arrivent grâce à Monsieur Hermès qui rapporte cette technique et qui l’adapte sur des costumes avec un slogan « Le ferme tout et l’ouvre tout ». Au même moment, Elsa Schiaparelli crée une grande robe avec des trompe-l’œil en fermeture éclair. Bref, c’était vraiment dans l’air du temps. Un jour, Louis Guérin qui était dessinateur chez Péry a apporté le dessin du collier »zip» à mon grand-père. A cette époque, celui-ci avait l’habitude de recevoir clients et fournisseurs à la Tour d’Argent (fameux restaurant du quai de la Tournelle, à Paris, ndla) car le propriétaire du restaurant était un de ses meilleurs amis. Donc tous ces messieurs se voyaient là et discutaient, Il y a avait les frères Arpels, mon grand- père bien sûr, Marcel Rubel, le diamantaire qui complétait la bande, si l’on peut dire. Et un jour, à la Tour d’Argent, mon grand-père leur a présenté ce dessin de collier « zip ». Aujourd’hui la tradition veut que ce soit la duchesse de Windsor qui ait apporté l’idée. En fait il est probable que ce sont les frères Arpels qui en ont parlé à la duchesse de Windsor qui leur a dit « j’en veux un ! ».  L’histoire est drôle car en fait elle n’en a ni acheté ni porté. Mais à cause de la guerre et de l’arrêt de toute l’activité,  le premier collier n’a été fabriqué et livré qu’en 1951. Il a rencontré immédiatement  beaucoup de succès si bien qu’on en a fabriqué 48 en 6 ans. Presque toujours le même. En or jaune avec des diamants et des petites pierres de couleurs de ci de là. Il y a deux fermoirs afin de pouvoir former un bracelet. Le pompon doit être fabriqué de façon très méthodique  car il ne doit être ni trop lourd ni trop léger pour rester à la bonne place. Et contrairement à ce que l’on croit, aucun collier n’est fabriqué en platine, en dehors des sertissures. En or gris oui mais pas en platine car ce métal est trop mou et la fermeture s’userait trop vite. Ce collier « zip » a vraiment été  un succès absolument incroyable. Grâce à Nicolas Bos qui a eu l’idée de le remettre au goût du jour pour les 100 ans de la maison VCA, on en a fabriqué plus d’une cinquantaine entre 1996 et 2012. Je ne connais qu’un seul best seller en haute joaillerie, toutes marques confondues : c’est le collier « zip » de VCA.

Malgré sa position privilégiée auprès de Van Cleef & Arpels, Péry travaillait-il avec les autres grandes maisons de la place Vendôme et de la rue de la Paix ?

Oui, pratiquement avec tout le monde : Boucheron, Chaumet, Mauboussin, Fred, Bulgari, Tiffany, Harry Winston, Lacloche, Sterlé, Graff ou Cartier. Et j’en oublie. Mais toutes les grandes maisons avaient leurs ateliers préférés et même si on travaillait pour tout le monde, il y avait une sorte d’affiliation et 60 à 70% de nos commandes étaient destinées à VCA. Pour ma part, j’ai également eu de très belles rencontres avec les maisons Mikimoto, Ritz de Londres ou Fabergé ou Christian Dior, avec lesquelles j’ai eu une collaboration très étroite.

Mais au-delà de l’amitié qui unissait les Péry aux Arpels, votre atelier était, j’imagine, choisi également pour la qualité de ses fabrications.

Oui, bien sûr c’est évident car la devise de la société Péry c’était « aucune concession avec la qualité ». c’est pour cela qu’aujourd’hui toutes les pièces qui passent dans les ventes aux enchères sont vendues plus chères quand on annonce que c’est le poinçon Péry et j’en suis très fière. Les détaillants en s’y trompent pas. On ne peut pas leur raconter d’histoire sur la qualité.

 Mais pour en revenir aux années d’avant -guerre, l’amitié jouait vraiment un grand rôle dans la relation entre les ateliers et les détaillants. Par exemple mon arrière-grand-père Lucien et mon grand-père Albert étaient aussi très proches de Renée Puissant (fille d’Alfred Van Cleef, cofondateur avec Salomon Arpels de la société Van Cleef & Arpels, ndla). Elle appelait d’ailleurs mon grand-père « mon petit fleuriste » parce que chaque semaine, il lui livrait des bijoux fleuris comme des colliers « passe partout » ou des broches « Hawaï ».Vous savez dans le monde de la haute joaillerie il y a avait trois femmes importantes : Suzanne Belperron, Jeanne Toussaint pour Cartier  et Renée Puissant pour VCA.

Voici une autre anecdote qui explique l’amitié entre les Péry et les Arpels.  Mon grand-père achetait ses costumes à la Belle Jardinière (grand magasin parisien très connu alors, voisin de la Samaritaine, ndla). Le vendeur de costumes qui s’appelait Monsieur Salière avait également comme clients les frères Arpels. Il était si bon vendeur que les frères Arpels lui ont demandé de venir travailler pour eux place Vendôme et comme c’était un ami de mon grand-père il lui ont accordé toute leur confiance. Avec « amitié », voilà l’autre mot qui était fondamental dans le métier : « confiance ». La confiance, la parole donnée…Je n’ai jamais signé un bon de commande et toutes les commandes passées l’étaient oralement « sans délais » et «  sans prix ». Cela parait incroyable aujourd’hui. Et à cette époque, nous les fabricants, nous fournissions toutes les pierres, sauf les pierres du centre.

Votre père et grand- père étaient-ils ouvriers-joailliers ou simplement administrateurs ?

Non, ils étaient comme moi après eux,  PDG-balayeurs (rires), c’est-à-dire qu’ils n’ont jamais été  « à la cheville ».

La cheville ?

Oui, ça veut dire qu’ils n’ont jamais fabriqué eux-mêmes. On dit « la cheville » car c’est le petit morceau de bois attaché à l’établisur lesquels les ouvriers travaillent et qui est chevillé à l’établi. Lorsque les ouvriers changent de maisons, ils emportent ce morceau de bois façonné à leurs gestes. Pour cela, on a juste à le décheviller.

Combien d’ouvriers comptait l’atelier au plus fort de son activité ?

On a été plus de 50, 15 personnes dans les bureaux, et puis les ouvriers. On a toujours tout fait en interne sauf la taille des pierres précieuses. On avait même des lapidaires pour tailler les pierres dures. On faisait aussi la fonte à cire perdue. On était vraiment très complet ce qui rassurait les clients, car les pièces restaient toujours chez nous et ne passaient pas d’un atelier à un autre, ce qui évitait les risques. C’était assez rare d’avoir tous les corps de métiers ensemble dans un même lieu.

Fabriquiez-vous aussi des objets ?

Quelques-uns, oui, nous avons fabriqué une très belle pendule pour Mauboussin, avec deux ours qui s’envoient une balle. Nous avons fait également les épées d’académiciens du Maréchal Juin et du couturier Pierre Cardin. Et puis tout un tas de petits objets de bureau comme des presse-papiers, mais ce n’était pas notre spécialité.

Pensez-vous que la joaillerie suscite autant de passion qu’autrefois ?

Oui bien sûr et heureusement. La joaillerie fait toujours rêver.
Rêver ceux qui les portent, quel plaisir et quelle chance de pouvoir le faire. et rêver ceux qui les fabriquent toujours avec une réelle passion. Autrefois, on avait la chance de pouvoir admirer les stars qui portaient les bijoux dans de multiples occasions. Il était impensable de les voir sans bijoux et elles inspiraient les autres femmes. Aujourd’hui c’est plus difficile, il y a 200 nouveaux milliardaires par an que l’on ne connait pas et dont il n’existe même pas de photos. On ne sait pas comment ils les portent, ni ou, ni dans quelle occasion. C’est tellement dommage et frustran . Mais heureusement que le désir de porter des bijoux existe encore. La finalité d’un bijou c’est d’être vu, d’être porté avec un belle robe par exemple. Mais aujourd’hui en dehors du tapis rouge du festival de Cannes, je dois dire qu’on en voit trop peu. Et c’est dommage.

La qualité des ouvriers français et des créations de haute joaillerie est fantastique. Et dans ce domaine Paris reste toujours la place forte, car il y a encore ici en France , les meilleurs créateurs et les meilleurs ateliers de fabrication.

Cependant il faut être honnête, les crises de 1991 et surtout 2008 ont laissé des traces. A l’époque, j’ai senti, j’allais dire comme un changement de civilisation. Tous les grands joailliers ne sont plus des affaires de famille, ils appartiennent tous à des grands groupes avec tout ce que cela comporte d’avantages et d’inconvénients. J’ai le sentiment d’avoir vécu une sorte d’âge d’or quand, par exemple, je traitais directement avec Paolo Bulgari avec qui nous étions très proches et pour lequel nous avons fait des pièces somptueuses. Ou quand j’avais rendez vous avec Monsieur Laurence Graff, Monsieur Jacques Arpels ou Monsieur Alain Boucheron, c’était eux et moi, personne d’autres. Les échanges étaient directs, francs et clairs, parfois difficiles, mais toujours constructifs. Aujourd’hui les relations fabricants/détaillants sont totalement différentes. A mon époque il y avait beaucoup moins de lourdeurs administratives et les relations étaient beaucoup plus directes et faciles à mon avis. Mais il faut vivre avec son temps.

j’ai mis du temps à me résoudre à vendre mon atelier, mais pour des raisons personnelles, surtout mes 3 filles ne voulant pas prendre la suite de la société. Il a fallu trouver une solution. Et j’ai trouvé la meilleure solution, vendre à VCA car nos deux noms « Péry et « Van Cleef & Arpels » sont inséparables

c’est notre ADN, nos histoires sont liées pour toujours. Ensemble nous avons fait des merveilles. Et pendant toutes ces années, j’ai toujours entendu dire mais Péry c’est VCA avec un peu de jalousie de la part de mes confrères, je dois l’avouer.

NON, Péry ce n’est pas VCA, mais OUI Péry c’est VCA.

En 2012, J’ai donc vendu l’atelier à Van Cleef & Arpels. Quand je dis l’atelier, ce sont aussi les archives, les vieux outils, les 3500 plâtres, les 65.000 dessins et tout mon «précieux personnel». C’est sans doute ce dont je suis la plus fière. Savoir que les gens qui ont travaillé chez Péry avec moi sont maintenant à l’œuvre dans l’atelier de chez Van Cleef. Et parmi eux, il y a même mon neveu Pierre Péry  qui représente la 5ème génération des Péry. 

J’ai également transmis ma passion de « femme d’atelier » lors de mes conférences à l’Ecole des Arts Joailliers pendant 5 ans.

Aujourd’hui, je n’ai qu’un seul  regret : celui de ne plus être au milieu des ces personnes aux doigts d’or parmi lesquels j’ai travaillé avec passion pendant une quarantaine d’années.